A Tribe Called Quest’s Beats, Rhymes and Life est un classique incompris

A Tribe Called Quest’s Beats, Rhymes and Life est un classique incompris

5 septembre 2021 0 Par Le Caiman

A Tribe Called Quest est largement salué comme l’un des plus grands groupes de rap de tous les temps. Leur catalogue n’est cependant pas sans défauts. Il y a 20 ans, ils ont sorti Beats, Rhymes and Life et les fans déçus qui ne pouvaient pas accepter sa nouvelle saveur et son ton plus sombre. Mais comme le soutient Jesse Bernard, son mélange de réalité, de réinvention et d’afrofuturisme subtil en fait un classique incompris.

« Tu es sur le point, Astuce ? »

« Tout le temps, Phife.

En 1996 à New York, c’était un couplet familier et ses créateurs un phénomène en tête des charts. Le trio de rap du Queens A Tribe Called Quest avait trois disques impeccables à son actif avant son quatrième crash cet été-là. People’s Instinctive Travels… a changé la donne, l’album qui a cimenté un son expérimental qui allait dominer le hip-hop des années 90. Son suivi, The Low End Theory, acclamé en 1991, était encore plus ambitieux, les critiques et les fans faisant l’éloge de sa fusion innovante de jazz et de rap. Midnight Marauders a ensuite scellé leur statut en 1993 – même s’il n’a pas obtenu les éloges haletants de son prédécesseur, il les a emmenés au sommet des charts Billboard.

Puis vint Beats, Rhymes and Life, leur première vraie déception. Trois années de tournées incessantes avaient brisé le comportement ensoleillé de leurs précédentes sorties, le remplaçant par une obscurité inconnue. Le batteur de Roots Questlove a résumé le sentiment dans un article de 1998 pour The Source : « À cette époque, la plupart des attitudes étaient : ‘si Tribe ne fait pas bouger le monde à chaque sortie, alors nous ne défendrons rien de moins.’ » Toujours à point ? Devinez pas, a haussé les épaules de nombreux fans et critiques.

Vingt ans plus tard, le rejet de l’album semble injuste. Jusqu’à présent, chaque album de Tribe avait été innovant en soi, établissant de nouvelles normes en matière d’échantillonnage, de production et de lyrisme. Phife Dawg, Q-Tip et Ali Shaheed Muhammad avaient soufflé hors de l’anonymat de St Albans avec une nouvelle alchimie d’échantillons jazzy, de rimes observatrices et socialement conscientes et de thèmes afrocentriques vifs. Beats, Rhymes and Life ont vu un bond soudain de ce plan gagnant. Phife Dawg, décédé plus tôt cette année, s’est retrouvé dans une position inconfortable, devant souvent échanger des rimes avec le cousin de Q-Tip Consequence au lieu de Tip lui-même. Rappeur capable sinon époustouflant, Consequence est apparu tout au long du disque, remplaçant même Phife sur la version album du single « Stressed Out ». Ailleurs, Tribe a brisé son personnage pour déplorer l’état du rap contemporain (« Phony Rappers »), un morceau qui a joué à leur base mais a révélé un lien effiloché avec la jeunesse.

Là où certains ont peut-être prédit ou anticipé des vibrations plus agréables à la manière de Midnight Marauders, c’est plutôt le produit d’un groupe tout à fait différent, dans un paysage hip-hop évolué. Après le succès commercial de cet album, Q-Tip (maintenant Kamaal the Abstract) et Ali Shaheed Muhammad se sont convertis à l’islam, laissant Phife Dawg se sentir de plus en plus exclu alors qu’il déménageait de New York à Atlanta. Lorsque Tip et Muhammad ont formé le groupe de production The Ummah avec un nouveau venu de Detroit qui s’appellerait plus tard J Dilla, Phife avait une bonne raison de supposer que le groupe avait terminé. « J’ai commencé à me sentir comme si je n’avais plus ma place », il a dit à Linda Burton en 2006. « La chimie était morte, abattue », a-t-il confirmé plus tard dans le documentaire de Michael Rapaport en 2011 Beats, Rhymes & Life: The Travels of a Tribe Called Quest.

La vérité est que le groupe était fatigué et que des fissures apparaissaient sans aucun doute sur le quatrième long métrage de Tribe. Un peu de leur magie avait été perdue, mais il y a encore beaucoup à aimer et à admirer. Voici cinq raisons pour lesquelles bien que Beats, Rhymes and Life n’était pas leur opus magnum, il reste une partie importante de leur catalogue, et qui contient toujours certains de leurs morceaux les plus urgents. Même à l’un de leurs plus bas reflux créatifs et collectifs, Tribe était captivant à coup sûr.

Il a présenté au monde The Ummah – et J Dilla

L’un des plus grands héritages de l’album est The Ummah, le trio de production qu’il a accueilli dans le monde. Q-Tip et Ali Shaheed Muhammad étaient connus pour leur amour des samples de jazz et de rock, mais The Ummah a apporté de la soul dans le mix. C’était grâce à l’inclusion du jeune producteur de Detroit James Dewitt Yancey, alors connu sous le nom de Jay Dee et plus tard connu sous le nom de J Dilla. Les racines de Détroit de Dilla, et la connexion Motown qui va avec, se sont répandues dans le son du groupe, informant un mouvement croissant d’artistes appréciant le R&B progressif, lourd et soul, un mouvement connu sous le nom de néo-soul.

Le trio continuerait à créer des rythmes distinctifs pour Janet Jackson, Whitney Houston, Busta Rhymes et d’autres. Plus important encore, The Ummah montre l’ascension d’une icône du hip-hop à Dilla. Le producteur avait trouvé le succès dans un son qu’il avait cimenté sur Labcabincalifornia de The Pharcyde un an plus tôt en 1995, et sa production sur Beats, Rhymes and Life est au centre même de l’album. Il n’est pas étonnant qu’il soit souvent blâmé pour l’humeur froide de l’album – en fait, son mélange émouvant d’échantillons et de rythmes écrêtés (qu’il explorerait plus en détail sur le premier Fan-Tas-Tic Vol. 1 de Slum Village) a vieilli comme un bon vin, préfigurant sa grandeur ultérieure.

J Dilla

Q-Tip était toujours positionné sur le siège du conducteur et Ali Shaheed Muhammad était toujours là, sans aucun doute, mais les empreintes digitales de Dilla sont partout « 1nce Again », « Keep It Moving » et « Stressed Out », donnant aux pistes un claquement émouvant qui recadré le son de Tribe presque trop rapidement. Il est plus facile d’apprécier les morceaux maintenant avec l’avantage d’entendre l’évolution de The Ummah sur le « dernier » album de Tribe, The Love Movement, mais les indicateurs étaient là sur Beats, Rhymes et Life – une légende était née.

C’est un instantané du hip-hop à son soi-disant pic du milieu des années 90

Au milieu des années 90, le hip-hop avait grandi en taille, en profondeur et en personnalité. Des équipes, des labels et des stars s’étaient formés au-delà de New York, comme Outkast l’a si particulièrement bien expliqué à Les Source Awards en 1995, quand ils ont remporté le prix du meilleur nouveau groupe de rap à un chœur de huées d’un public vendu sur la domination côtière.

Les Source Awards ont également été le champ de bataille d’une rivalité entre la côte est et la côte ouest qui menacerait de déchirer complètement la scène. Le patron du couloir de la mort, Suge Knight, a tiré directement sur son rival de la côte est, Sean Combs de Bad Boy, en déclarant : soyez tous dans les vidéos, tous sur les disques, dansez, venez dans le couloir de la mort ! »

Cela a été interprété comme un cri de ralliement et Puff a répondu dans sa performance plus tard dans la nuit, s’exclamant: « Je vis dans l’Est et je vais mourir dans l’Est », au public de New York parsemé de LA Bloods and Crips. Même Snoop Dogg s’est joint au groupe en demandant : « La côte Est n’a pas d’amour pour Dr. Dre et Snoop Dogg ?

L’atmosphère tendue dans la communauté rap a fourni la toile de fond parfaite pour Beats, Rhymes and Life. Q-Tip avait été involontairement entraîné dans le bœuf aux Source Awards de 1994, lorsque 2Pac a commencé à jouer, probablement par accident, alors que Q-Tip était encore sur scène.

Plus tard, Tip serait pris à partie par Westside Connection d’Ice Cube dans ‘Croisez-les et mettez un K’. WC avait entendu dire que Tip était fatigué du gangster rap (« J’ai connu une fois cette salope du nom de Q-Tip / Qui prétend qu’il avait un problème avec cette merde de gangster »), et a détaillé la disparition horrible du rappeur de la côte Est en réponse. Ne voulant pas aggraver le problème, Tip remet les pendules à l’heure sur « Keep It Moving », assurant qu’il « n’est pas un disserteur de la côte ouest ».

Connexion Westside

Au fil des chroniques du soi-disant âge d’or, c’est perspicace. Ici, Tribe représentait quelque chose de bien plus grand qu’un bœuf intra-muros, ils ont montré combien plus pouvait être réalisé par des individus noirs unissant leurs forces – l’autonomisation des noirs par l’unité.

Ses œuvres ont poussé leur afrofuturisme à des extrêmes puissants et politiques

Esthétiquement, Beats, Rhymes and Life était le dernier album de A Tribe Called Quest à suivre le thème de l’afrofuturisme Native Tongues. Sa couverture illustrée de couleurs vives montre une femme rayée portant un drapeau dans ce qui semble être une métropole post-apocalyptique, peinte dans de riches couleurs panafricaines rouges, vertes et jaunes. Une interprétation de ceci est d’une terre où la révolution pour les Afro-Américains a finalement été réalisée.

Bien que Tribe se considérait comme les commentateurs sociaux progressistes du hip-hop, ils étaient également considérés comme l’antithèse obstinée du côté commercial du genre. Les pochettes des albums précédents décrivaient leur avatar comme paisible et statique. Sur Midnight Marauders, la femme était représentée dans une position rythmée. Sur la manche de Low End Theory, inspirée des pochettes d’albums classiques des Ohio Players, elle est accroupie nue, couverte de bas noirs. Beats, Rhymes and Life l’a vue à son plus dynamique et en colère, dans une pose qui – quelques années après le passage à tabac de Rodney King, avec des tensions toujours vives – se sentait provocante et politique.

Il a volé face au soi-disant « vrai hip-hop » de l’époque

Trois ans s’étaient écoulés depuis Midnight Marauders et le paysage du hip-hop avait changé. Le genre, grâce aux albums dominants de Bone Thugs-N-Harmony, Snoop Dogg et 2Pac, était certainement devenu plus visible dans un sens grand public. Alors qu’il y avait encore un modèle viable dans le rap socialement conscient, une nouvelle foule d’artistes était apparue qui représentait un style plus ostentatoire et axé sur le commerce et avait commencé à s’emparer de MTV.

Puff Daddy et Biggie possédaient les charts rap, R&B et pop avec leurs hymnes de rue chargés de crochets. Jay Z prouverait bientôt au-delà de tout doute raisonnable qu’il était une force avec laquelle il fallait compter. De l’autre côté des États-Unis, 2Pac, Snoop et Ice Cube ont mené la charge sur la côte ouest, chacun revendiquant sa propre gloire dans le hip-hop. Dans le Sud, le son se diversifie encore plus avec Oukast à Atlanta, Master P à la Nouvelle-Orléans et Three 6 Mafia dominant Memphis. Inévitablement, alors que la culture commençait à changer, le son aussi.

Pas que Tribe s’en soucie vraiment. Au lieu de cela, ils sont restés dans leur propre voie, faisant ce qu’ils faisaient le mieux. « Phony Rappers » se moquait des rappeurs moins capables qui étaient rapidement devenus des célébrités sans se faire les dents de la manière à laquelle on s’attendait. Alors qu’ils ne visaient aucun rappeur individuel – cela aurait eu des résultats intéressants – il se sentait provocant dans son refus d’embrasser un son et une énergie qu’il était impossible d’ignorer.

Certaines des chansons sont des prétendants à Tribe GOAT

« The Hop » reste l’une des masterclass de A Tribe Called Quest en matière d’échantillonnage – un bijou de rap traditionnel boom-bap doté de la narration new-yorkaise emblématique de Tribe. Les touches répétitives de « Soft Spirit » d’Henry Franklin jumelées à la production soul de The Ummah et à l’équipe de tag bien usée de Q-Tip et Phife donnent à la piste un ressort dans sa démarche qui l’élève au statut de classique.

Bien que Tribe n’ait pas tout à fait maîtrisé le son R&B-rap comme Bad Boy and co, ‘1nce Again’ est une formidable tentative de traversée sans se vendre. Premier single à sortir de l’album, la chanson devait créer un précédent et marquer le retour des trois rois du hip-hop. À cette époque, une mesure du succès dans le hip-hop était les Grammy Awards et « 1nce Again » a remporté le groupe un Grammy Award pour la meilleure performance de rap par un duo ou un groupe en 1997. Ils n’y sont pas parvenus seuls – un tel exploit nécessiterait l’apparition de Tammy Lucas, qui avait déjà participé à l’une des premières productions des Neptunes, « Tonight’s The Night » de Blackstreet.

Donnant un clin d’œil aux anciens fans, Tribe est revenu à un son plus proche de son premier album sur ‘Word Play’. Ce qui fait le succès de cette tentative, c’est la production délirante minimale et émouvante. Le rythme épuré n’était pas caractéristique de Tribe, mais c’est sans aucun doute l’un des moments forts de l’album, l’un des moments forts de leur carrière et une preuve supplémentaire que Beats, Rhymes and Life ne valent tout simplement pas la haine.

Jesse Bernard est sur Twitter.

Lire la suite : Comment Phife Dawg était le secret de l’appel de Tribe

  • Midnight Marauders
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